Estland laat zich ontdekken

Tallin, de hoofdstad van Estland | CC0

Van de Baltische staten is Estland het meest Europees. Binnen de muren van de prachtig opgeknapte hoofdstad Tallinn heerst de sfeer van een oude Hanzestad. Rust en natuur vind je op het platteland en op de vele eilanden. Sint-Petersburg en Helsinki, twee interessante steden, liggen om de hoek. En toch nog steeds onontdekt!? Dat kán niet waar zijn.

Geen massatoerisme

Kadri Karu, directeur van het Estonian Convention Bureau in Tallinn, weet dat het een lange weg is voordat haar land echt door het internationaal toerisme zal zijn ontdekt. Maar ze is optimistisch. 'We hebben zó ontzettend veel te bieden, dat succes eenvoudig niet kan uitblijven. Bovendien hebben we niet zoveel behoefte aan het echte massatoerisme. Onze bevolking is relatief klein, het land is volop in ontwikkeling, we zoeken vooral mensen die oog hebben voor onze authentieke kwaliteit'.


Paar uur vliegen

De meeste noordelijk van de drie Baltische staten ligt op slechts een paar uur vliegen met Estonian Air, de eigen luchtvaartmaatschappij, van Amsterdam Airport Schiphol. Een retourtje heb je, als je tijdig boekt, al voor zo'n 150 euro. Logies en verblijf kun je in Tallinn of elders in Estland voor redelijke prijzen boeken. Aan de belangrijkste voorwaarden voor een leuke kennismakingsreis is daarmee voldaan. 'En Estland verkoopt zichzelf wel', zegt Kadri vol zelfvertrouwen.

Enorme ontwikkeling

De nog relatief jonge, in 2004 tot Europa toegetreden, republiek heeft sinds het 'vertrek' van de Russische machthebbers in 1991 al een enorme ontwikkeling doorgemaakt. In 2007 werd het een 'Schengenland', met alle bijbehorende vrijheden van dien. En per 1 januari 2011 maakte de eigen Estlandse munt plaats voor de euro. Dit jaar is Tallinn bovendien, samen met het Finse Turku, Europese Culturele Hoofdstad: een prestigieuze benoeming, die alom als definitieve en volwaardige erkenning binnen de EU wordt opgevat.

Toerisme

Het toerisme heeft zich sinds de Estlandse 'ommekeer' geleidelijk, maar wel voorspoedig, ontwikkeld. Nu zijn de voorzieningen overal op een kwalitatief hoog niveau en moet het land zich daarmee wat nadrukkelijker gaan profileren. Kadri Karu is daarom in het nabije Europa op marketing tour en positioneert Tallinn en omliggende regio met name voor incentive tours en congressen. Maar daarnaast moet ook het 'gewone' toerisme een meer impulsen krijgen.


Optimistisch

De verwachtingen daarvoor zijn in het nieuwe toeristisch toekomstprogramma van de nationale overheid hoog gespannen. In 2015 moet het aantal overnachtingen in elk geval met vijftig procent zijn gestegen. Te optimistisch in deze tijd van financiële crisis? Kadri Karu vindt van niet. 'Estland is voor de meeste Europeanen gemakkelijk bereikbaar, onze prijzen liggen gemiddeld op een voordelig niveau, er is veel moois bij ons te zien. En het belangrijkste: bijna niemand kent Estland nog. Dat is veruit onze biggest opportunity'.


Geslaagde mix van oud en modern

Estland is volgens Kadri om allerlei redenen meer dan de moeite waard. 'Het land is een mooie, zeer geslaagde, mix van middeleeuwse authenticiteit en het elan van de moderne, nieuwe wereld. De bevolking is jong en hartelijk, inventief en creatief en volop bezig met het moderne leven. Het internetprogramma Skype is in Estland uitgevonden, draadloos internet is overal, zelfs in de bossen. Bijna iedereen spreekt Engels, de gastvrijheid is groot, ons eten en onze drankjes goed, de hotels modern, stijlvol en comfortabel.'

Veel ruimte

Ruimte is er overal nog volop in de dynamische Baltische republiek. Estland is in oppervlakte iets groter dan Nederland, maar heeft slechts 1,35 miljoen inwoners, van wie ongeveer een derde in Tallinn woont. Gemiddeld wonen er slechts 24 mensen per vierkante kilometer. Vijftig procent van het land is bos, twintig procent moeras. En in de uitgestrekte agrarische gebieden wordt genoeg verbouwd om Estlanders én hun bezoekers elke dag vers te bedienen. Het hoogste punt reikt tot 318 meter, langs de kust met haast overal brede zandstranden, liggen circa 1.500 eilanden, waarvan er vele prachtig zijn om te ontdekken.


Weer aan zee

Tallinn, dat onder de Russische overheersing was afgesloten van open zee, heeft nu weer een open verbinding over water. Sinds kort gaat de ferry naar het nabije Sint-Petersburg zelfs twee keer per week. In het gelukkig ongeschonden gebleven historisch centrum van de hoofdstad Tallinn ligt vrijwel alles wat voor de toerist de moeite van het bezoeken waard is op loopafstand.

Old Town Tallinn

Old town Tallinn is klein en gezellig en heeft nog heel wat nauwe straatjes met 'cobblestones'. Het oude stadhuis, is net als veel andere bijzondere gebouwen beschikbaar voor meetings en events. Het dateert uit 1404 en is even bijzonder als de nabij gelegen fraaie apotheek uit 1422. De smalle St Catherine's Passage is met haar vele kleine restaurantjeshet meest pittoresk en bij toeristen zeer in trek.De fraaie kerk behoort tot de mooiste van Europa. Het contrast van dit sprookjesachtig stadscentrum met de hypermoderne architectuur buiten de stadsmuren, is een even opvallend als indrukwekkend bewijs van de enorme vooruitgang in de afgelopen jaren.


Hotelkamers

Tallinn heeft hard gewerkt aan zijn accommodaties voor bezoekers en beschikt nu over 7650 gastenkamers -net zoveel als Helsinki- in hotels van 2 tot 5-sterren kwaliteit, waaronder heel veel bijzonder fraaie. Het Swissotel is daarvan het grootste en is gunstig gelegen op 10 minuten lopen van het oude centrum en maar 7 autominuten van het vliegveld. Rondom in de stad zijn de voorzieningen even compleet als omvangrijk.


Musea, natuur en cultuur

Er is een aantal prachtige musea, waaronder dat over de KGB, dat veel inzicht geeft in het recente verleden. De vrije natuur is altijd dichtbij, met het belangrijkste Nationaal Park met veel wild en allerlei vogels, op nauwelijks veertig kilometer afstand. Er is een rijke muziekcultuur, met als vijfjaarlijks hoogtepunt het Estlands songfestival, dat 30.000 deelnemers heeft en zo'n 400.000 bezoekers trekt. Wie naar de één van de vele eilanden wil pakt de boot, Helsinki en Sint- Petersburg liggen zó dichtbij, dat een combinatiebezoek een aantrekkelijke optie is.

Uitgaan

Wie 's avonds in Tallinn uit wil gaan vindt er alles wat zijn hartje begeert. En dat geldt eveneens voor Tartu, de 'city of youth' en tweede stad van het land. Heel Estland is trots op deze universiteitsstad, die fungeert als dé wieg van de wetenschap, die het land de laatste tijd zo nadrukkelijk als technisch zeer modern en vooruitstrevend op de kaart heeft gezet.


Wat denk jij ervan?